Protagonistes des grandes migrations : Les tortues Caretta caretta

Les tortues marines sont des reptiles adaptés à la vie aquatique, mais elles dépendent de l’environnement terrestre pour la ponte et l’incubation de leurs œufs. Chaque femelle pond en moyenne une centaine d’œufs et, parmi ceux qui éclosent, seuls quelques individus parviennent à atteindre l’âge adulte.

Les tortues marines sont des animaux très longévifs, qui nichent généralement à l’endroit où elles sont nées, effectuant de très longues migrations à travers la mer Méditerranée, grâce à leurs compétences d’orientation exceptionnelles.

Les trois principales espèces de tortues marines signalées également dans la mer Méditerranée sont la tortue caouanne (Caretta caretta), la tortue verte (Chelonia mydas) et la tortue luth (Dermochelys coriacea).

Caretta caretta (C. caretta) est de loin l’espèce la plus répandue dans la mer Méditerranée, se déplaçant du bassin oriental de la mer Méditerranée aux eaux de la mer Tyrrhénienne et de la mer Adriatique pendant la saison d’alimentation et d’hivernage. Elles jouent un rôle important dans l’équilibre écologique des écosystèmes marins, occupant le sommet de la chaîne alimentaire et contribuant ainsi à maintenir l’équilibre numérique des populations de flore et de faune marines. Elles sont considérées comme d’excellents indicateurs environnementaux et des espèces sentinelles pour l’évaluation de la santé des mers, ainsi que pour l’évaluation environnementale de la pollution plastique dans le monde entier car ce sont des espèces longévives avec un comportement migratoire et une forte propension à ingérer du plastique.

La tortue de mer C. caretta est actuellement classée comme vulnérable par la Liste rouge de l’UICN : une espèce de moindre préoccupation dans la région méditerranéenne, mais vulnérable à l’échelle mondiale. Les activités anthropiques marines affectent gravement la vie des tortues marines et les causes les plus courantes d’échouage et de décès incluent l’enchevêtrement des membres avec des filets, des lignes de pêche et/ou des macroplastiques, l’ingestion accidentelle de ligne de pêche et d’hameçon, et l’impact avec des bateaux. En fait, l’impact des captures accidentelles par des engins de pêche tels que les chalutiers, les palangriers démersaux et les filets fixes, porte l’estimation de la capture totale de tortues dans la mer Adriatique nord à plus de plusieurs milliers par an.

Ces tortues migrent sur de longues distances, étendant ainsi leur aire de répartition et leurs habitats, d’où l’importance d’enquêter sur leurs routes migratoires et leur géolocalisation. La distance parcourue et le mode de déplacement dépendent du cycle de vie. Il a été démontré que les mouvements de l’espèce C. caretta changent considérablement en fonction de la taille des individus, des caractéristiques de l’habitat, des variations de la température de surface et des courants d’eau.

Dans l’écologie et les migrations (de l’Atlantique à la Méditerranée) des tortues C. caretta, le détroit de Gibraltar, situé entre le Maroc et l’Espagne, joue un rôle très important. Les courants dans le détroit peuvent piéger les tortues marines dans la Méditerranée occidentale, faisant de cette région une zone d’alimentation spécifique. Les courants océaniques et la direction du vent peuvent déterminer les lieux d’échouage.

De plus, les jeunes et les subadultes migrent vers des zones côtières, généralement loin du site d’éclosion, pour se nourrir. Pendant ce temps, les femelles adultes migrent des zones de nourrissage vers les zones de nidification, souvent à des centaines ou des milliers de kilomètres de distance.

Les tortues C. caretta montrent une certaine constance dans leurs routes migratoires vers les sites d’alimentation, d’hivernage.

Hart et ses collègues (2023) ont mené une étude sur les routes migratoires de C. caretta et de Chelonia mydas, où des sujets capturés à Biscayne, Dry Tortugas, Everglades National Parks, plages du comté de Broward, dans le Florida Keys National Marine Sanctuary, et en Caroline du Nord. Grâce à l’analyse des données satellite, il a été démontré pour la première fois comment les individus surveillés utilisaient Biscayne National Park, en Floride, tout au long de l’année comme zone de nourrissage.

L’analyse des données satellite sur les routes et le comportement de plongée des spécimens de C. caretta, relâchés dans l’archipel éolien, a permis de recueillir des informations sur l’environnement dans lequel ces tortues se déplaçaient : certains se dirigeaient vers le canal de Sicile, d’autres vers des habitats de nourrissage sur le plateau tunisien et dans le golfe d’Amvrakikos, en Grèce. Des données similaires ont été trouvées à partir de l’analyse des routes de tortues surveillées par des dispositifs satellite par CRe.Ta.M. (Centre National de Référence sur le Bien-être, le Suivi et le Diagnostic des Maladies des Tortues Marines). Le trajet le plus long a été effectué par une tortue relâchée le long de la côte de Sciacca et suivie entre mai et octobre : lors de sa migration, elle s’est arrêtée le long des côtes de Grèce, de Turquie puis a fini le long de la côte de Laodicée (Syrie) (Fig. 1), confirmant ces lieux comme habitats de nourrissage idéaux pour cette espèce.

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